Before the Malls Came: Showmanship für Kleinstadtkinos

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Vor über vierzig Jahren musste sich ein Kino nicht in einem Einkaufszentrum befinden, um genügend Kunden anzulocken. Wie andere kleine, in Privatbesitz befindliche Unternehmen vor ihnen überlebten – und in einigen Fällen sogar blühten – Kleinstadt-Kinos mehrere Jahrzehnte. Gelegentlich findet man immer noch unabhängige Theater in kleinen Städten, die weit genug von den Ballungsräumen entfernt sind. Es ist jedoch wahrscheinlicher, dass verlassene Gebäude mit leerem Marquess gefunden werden, die oft den verrosteten Bug alter Schiffe ähneln. Einige alte Theatergebäude dienen als Muschelschalen für Kirchen und kleine Unternehmen, aber selbst viele dieser Gebäude sind so spärlich getarnt, dass jemand, der durch die Stadt geht, leicht erahnen kann, welche Rolle sie einst als lokales Zentrum für ein gemeinsames Gemeinschaftserlebnis gespielt haben. Nachdem sich das Wesen der Gemeinde geändert hatte, nachdem sich die Einheimischen mit der nationalen Fernsehgemeinschaft zu identifizieren begannen, verstärkten die örtlichen Aussteller das öffentliche Spektakel durch Werbepräsentationen, um nicht nur ihre Rolle in der Gemeinde, sondern häufig auch den örtlichen Gemeinschaftsgeist selbst wiederzubeleben. Diese umgebauten Zelte erinnern uns nicht nur an verlassene Schiffe, sondern auch an schäbige Zirkuszelte, die noch lange nach dem Verlassen der Stadt übrig bleiben. Sie mögen nur wenige Spuren ihrer früheren Rolle in den Gemeinschaftsritualen tragen, aber die Erinnerungen an die persönlichen Bemühungen lokaler Schausteller, den Zirkus angesichts des kulturellen Wandels am Leben zu erhalten, werden diesen Zirkus und das Wissen um die kulturelle Bedeutung in uns am Leben erhalten.

Bevor sich die Menschen so stark auf Automobile verließen und Angst hatten, mehr als ein paar Häuserblocks zu Fuß zu erreichen, hatten viele Städte mit weniger als tausend Einwohnern ein eigenes Theater, das die Bewohner oft als “Show House” oder “Picture Show” bezeichneten. So sahen die Bewohner der Stadt Carthage im Westen von Illinois kurz nach Beginn des 20. Jahrhunderts zwei Musterhäuser in ihrem Geschäftsviertel, von denen jedoch nur eines lange überlebte. Das Woodbine Theatre, benannt nach der Weinrebe, die an der Ostseite des Backsteingebäudes wuchs, war nicht das erste Theater in der Stadt mit mehr als dreitausend Einwohnern, aber die Schaustellung seines Besitzers ließ die Konkurrenz aus dem Geschäft geraten.

Der erste Woodbine wurde 1917 von Charles Arthur Garard in ein Theater umgewandelt. C.A., wie er hieß, hatte bereits eine lokale Molkerei und eine Eisdiele in der Innenstadt betrieben, die fünf Cent Soda, Konfekt, fünf Cent Crushed Fruit Souffles und einen Tabak namens Garard’s Royal Blue anboten. Er war ein kluger Geschäftsmann, aber er war auch ein phantasievoller Träumer, der von seiner pragmatischen und noch klügeren Frau in Schach gehalten werden musste. Bertha, die die in seinem Theater gezeigten Stummfilme oft mit ihrem Klavier begleitete, hielt ihn davon ab, das Theater zu verkaufen und sich anderen Projekten zu widmen, wie dem Anbau von Grapefruits in Florida. Wenn C.A. Nach ihrem Tod übernahm sie die Geschäftsführung, bis ihr jüngster Sohn Justus alt genug wurde, um ihr zu helfen.

Justus erinnerte sich im Juni 1981 daran, dass sein Vater zehn Jahre lang, nachdem er das Theater umgebaut hatte, nie wirklich die Möglichkeit hatte, wesentliche Einnahmen aus dem Theater zu erzielen. “Wir hätten keine Geschäfte gemacht, wenn wir nicht über Filme geredet hätten”, sagte Justus, von denen die frühesten “sehr schwer zu verstehen waren”. Das Woodbine war das erste Theater in der Region, in dem sprechende Bilder gezeigt wurden, die wie das Vitaphone-System von Warner Brothers (das in den schwarz-weißen Fernsehwerbungen für den Film HELEN OF TROY von 1955 gezeigt und auf der DVD enthalten war) auf CD zu hören waren und VHS-Kopien dieses Films). Die ersten Soundfilme waren “nur Teil-Talkies. Sie verwendeten einen Dialog, dann flogen [die Charaktere] in Songs auf.” Da die Installation von Soundgeräten teuer war, bauten er und ein Freund von Oliver Kirschner ein eigenes Soundsystem. Plattenspieler aus Gusseisen wurden in einer Industrieanlage in Keokuk, Iowa, in einer Entfernung von 16 Meilen gegossen und an den Projektorantrieb angeschlossen. Da Soundprojektoren mit 34 Bildern pro Sekunde arbeiten, haben sie eine Möglichkeit überarbeitet, ihre Projektoren zu beschleunigen, um den Film mit dem Soundtrack auf der Aufzeichnung zu synchronisieren. Gelegentlich “sprang die Nadel aus der Rille”, und der Projektor musste “sie aufheben und in die richtige Rille setzen, indem er genau hinschaute und dem Klang folgte”. Er erinnerte daran, dass sie dies zwei oder drei Jahre lang tun mussten, bis Sound-on-Film aufkam. Immer wenn die Nadeln aufgrund von Übermodulation von einer Rille zur nächsten springen, warten die Kunden geduldig darauf, dass die Projektoren die Aufnahme mit dem Film synchronisieren.

Die Einführung von Sound-on-Film, an die Justus sich erinnerte, sollte bis 1933 so bleiben, dass er wie andere Aussteller einen teuren Tonkopf in den Projektor einsteckte. Da einige Filme als Sound-on-Disc und andere als Sound-on-Film veröffentlicht wurden, wie z. B. das Movietone-System von Fox, mussten sich viele Aussteller für das eine oder das andere System entscheiden.

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